Le Circo Massimo ou circus Maximus

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Le Circo Massimo ou Circus Maximus est situé au sud du Mont Palatin à Rome. C’est un ancien cirque, c’est-à-dire une antique piste de courses de chars.

Histoire du Circo Massimo

Tarquin l’Ancien (7e siècle av. J.-C.) avait créé un premier cirque. Avec le temps, le cirque fut plusieurs fois agrandi, comme par exemple sous Jules César en 46 avant J.-C.

Le CIrco Massimo à Rome
Photo de © Jean-Louis Cochet

Le Circo massimo reçut aussi un obélisque, celui de Ramsès II, érigé par Auguste (10 ap. J-C). Cet obélisque se trouve actuellement Piazza del Popolo. Puis, on y ajouta un second obélisque, provenant de Thèbes.

Le cirque finit par mesurer 600m de long. En son centre, il comportait un muret longitudinal, la spina, autour de laquelle tournaient les attelages et qui délimitait les deux sens de parcours.

Sur les deux côtés longs et dans le virage s’élevaient les gradins. Le Circus Maximus, comme l’appelait les romains de l’antiquité, pouvait, dit-on, accueillir 250 000 spectateurs.
Son nom de Circo Massimo ou Circus Maximus n’est pas en relation avec l’empereur romain Maxime (4e siècle) mais  il était le cirque maximum, le plus grand cirque.

Ce Circo Massimo est resté célèbre pour une autre horrible raison. C’est lors d’une des nombreuses fêtes romaines antiques que fut invitée la population sabine, voisine des latins de Romulus. Et c’est à ce moment qu’eut lieu l’épisode bien connu de l’enlèvement des sabines, un rapt collectif de femmes. La légende voudrait que ces femmes intervinrent pour réconcilier les deux populations. Je l’imagine très mal, pour ma part. Il faut bien justifier l’injustifiable. Restons-en au rapt collectif de femmes.

Le Circo Massimo actuel

Si de nos jours le Circus Maximus ressemble à un terrain vague, on distingue encore, disons plutôt qu’on devine un arête longitudinale au centre du cirque, la spina (voir plus haut). Les gradins qui entouraient l’édifice ont disparu.

Par contre, la partie Nord-Ouest, vers le Tibre, vient d’être dégagée et ouverte au public. On y distingue désormais les restes de quelques boutiques, une belle voie pavée antique et des passages par lesquels les spectateurs accédaient au cirque.

Ce Circo Massimo est très connu des romains actuels car cet espace accueille régulièrement des spectacles, comme ceux de Natale di Roma par exemple ou des concerts.

Au fond (voir notre photo), on aperçoit les ruines de la Domus Augustana (palais impérial, non pas d’Auguste mais de Domitien), sur le Palatin.

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